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新研究揭示哺乳动物大脑发育关键一步

2018-08-30 17:53 新华网

新华社华盛顿8月29日电(记者 周舟)美国得克萨斯大学奥斯汀校区的研究人员29日说,他们通过分析一块来自恐龙时代的化石,间接证明了哺乳动物在进化过程中通过减少同胎产仔数量,以“换取”后代较大的脑容量。

发表在新一期英国《自然》杂志上的研究显示,此前在美国亚利桑那州发现的、生活在约1.85亿年前的化石属于“威尔斯卡岩塔兽”,被看作是哺乳动物的亲戚。

研究人员说,这块化石中的母兽有38个兽仔,是现代哺乳动物平均同胎产仔数的两倍多,其繁殖特点更类似于爬行动物。研究人员对这块化石进行三维可视化分析,结果发现兽仔的头骨就像成年兽头骨的微缩复制品,是成年兽头骨的十分之一大小。

研究人员说,哺乳动物后代出生时有球根状的头以容纳大脑,而大脑是非常耗能的器官,因此怀孕也非常耗能。他们分析,化石中的母兽虽然与哺乳动物有很多相似之处,但其兽仔大脑较小且同胎产仔数量较多,表明哺乳动物进化的关键一步就是减少同胎产仔数量,以“换取”较大的大脑。

论文共同作者、得克萨斯大学奥斯汀校区教授蒂莫西·罗说,过了数百万年后,哺乳动物就拥有了更大的大脑,同胎产仔数也减少了。

论文通讯作者、得克萨斯大学奥斯汀校区研究人员伊娃·霍夫曼说,这块化石处于进化树的重要节点,有许多特征与现代哺乳动物相似,对理解哺乳动物进化具有重要作用。

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